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DeepMind历史首度盈利 背靠谷歌持续“烧钱研发”
来源:第一财经 2021-10-06 19:44:35

一直以“强研发”和“烧钱”著称的谷歌旗下人工智能研究型企业DeepMind公司周二提交年度业绩报告,显示了历史上的首度盈利。

在经历了过去几年每年数亿美元的亏损后,2020年DeepMind公司实现了4380万英镑(约6000万美元)的利润。

2019年,DeepMind亏损6.49亿美元。最新的2020年年度业绩文件显示,DeepMind的营业额从2019年的2.66亿英镑大幅增加到2020年的8.26亿英镑,增长超过两倍;但员工成本与2019年几乎持平,为4.73亿英镑,这可能意味着DeepMind的招聘狂潮已经结束。

2014年,DeepMind被谷歌公司以6亿美元的价格收购。此后,DeepMind在发明了人工智能围棋程序Alpha Go、并成功击败韩国围棋名将李世石后,变得家喻户晓。

针对最新的业绩报告,DeepMind和谷歌母公司Alphabet没有提供收入增长的具体原因,这让业内人士感到困惑。

多位曾在谷歌工作的工程师对第一财经记者表示,自己不清楚DeepMind的收入来源。一位国内人工智能软件企业管理者对第一财经记者表示:“如果不是拿了指定的订单,DeepMind不可能那么快挣到钱。”他认为,DeepMind的收入来源有限,且投入巨大。

DeepMind并不直接向消费​​者销售产品,也没有宣布与母公司Alphabet以外的私营公司达成任何交易。不过它确实向Alphabet旗下包括谷歌、YouTube以及登月计划X等部门出售软件和服务。

对此,奥纬咨询董事合伙人张君毅对第一财经记者表示:“目前来看,DeepMind的主要客户是它的所有者Alphabet公司,将其AI研究和才能应用于谷歌的服务和基础架构。过去,谷歌也使用DeepMind的服务来完成诸如管理其数据中心的电网以及改善其语音助手的AI之类的任务。”

大部分专家认为,人脑能够实现的任务,理论上一个物理的系统都可能实现。“这只是一个时间和资金的问题。”计算机专家Herbert Jaegar对第一财经记者表示,“看谁愿意为此支付巨额资金来发展这些技术。”

谷歌在收购DeepMind后为其AI研发投入大量资金,DeepMind专注于通用人工智能(AGI)的研发。尽管背靠谷歌,但DeepMind也努力保持研究的独立性,而盈利也并非是DeepMind的首要任务。

几年前,DeepMind开始尝试将人工智能接入谷歌数据中心,寻求帮助这家巨无霸公司节省能源开支。根据美国能源信息管理局的数据,一般企业的平均电价每兆瓦在25至40美元。因此即使节省10%的能耗,长期来看,也是一笔上亿规模的成本减少。

DeepMind还发明了一种全新的人工智能程序,能够使用推理的方法在伦敦地铁内自动进行导航。伴随着人工智能技术的发展,这些原本仅停留在实验阶段的技术,拥有了更加广阔的应用场景。

近年来,DeepMind与英国医疗保健机构合作,用AI来改善医疗保健。为此,DeepMind与英国国家医疗服务体系(NHS)旗下医院签署协议,并开发了一款名为Streams的移动医疗应用,但目前尚不清楚DeepMind是否从中获得基于AI程序效果分成的费用。

在诺贝尔化学奖获得者、斯坦福大学计算生物学家、复旦大学复杂体系多尺度研究院荣誉院长迈克尔·莱维特(Michael Levitt)教授看来,人工智能在生物医药、药物研发领域的应用可能会在未来为企业带来丰厚的回报。

DeepMind开发的Alpha Fold人工智能系统应用于蛋白质结构预测,近两年该系统的精度不断提升。今年7月最新发布的更新版Alpha Fold 2系统的处理速度更快,根据蛋白的大小,可以在几分钟到几小时内生成准确的蛋白结构。

DeepMind目前拥有大约1000名员工,不过该公司没有具体说明它在2020年新增加了多少人。高薪是DeepMind吸引人才的重要手段,该公司聘请了来自世界领先的人工智能研究领域的科学家,这些顶尖人才大多拥有牛津、剑桥、斯坦福、麻省理工学院的文凭,他们的年薪通常超过百万美元。

(钱童心)

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